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宇宙灾难会毁灭全部地球生命吗?

作者:红豆 2017-10-23 14:57 新华每日电讯公号

原标题:小行星撞击、高能伽马射线暴宇宙灾难会毁灭全部地球生命吗? 来源:中科院物理所(ID:cas-iop) 作者:ED YONG,翻译:戈理 如果想要解释为什么至今在...

原标题:小行星撞击、高能伽马射线暴……宇宙灾难会毁灭全部地球生命吗?

来源:中科院物理所(ID:cas-iop)

作者:ED YONG,翻译:戈理

如果想要解释为什么至今在其他星球上没有发现生命,科学家需要回答两个重要问题:

第一,宇宙中生命产生的频率是多少?

第二,统计上来说,一旦生命产生,生命能够持续存在多长时间而不被毁灭?

想要回答第一个问题非常困难,因为目前我们只发现一个有生命存在的星球——地球。但是第二个问题似乎更容易得到答案,至少对于地球而言。

有3位天体物理学家试图回答这个问题。他们计算后发现,即使是巨大的陨石撞击地球,或者是超新星爆发,可能都没法毁灭地球上的全部生命。

一位少女在欣赏约翰马丁的名画《庞贝古城和赫库兰尼姆的毁灭》 摄影:安德鲁温宁

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一旦生命在宇宙中诞生,几乎不可能被根除

牛津大学的斯隆、巴蒂斯塔和哈佛大学的罗布,在《论生命在天体物理事件后的恢复力》中,估计了毁灭全部地球生命的天体物理事件的几率。比如,巨大的小行星撞击地球从而毁灭地球上全部生命。

让人感到欣慰的是,这种几率极其微小:这种事件在十亿年间发生一次的几率大约只有一千万分之一。

斯隆感慨道:“我们得到的结论是,一旦生命在宇宙中的某个角落诞生了,几乎不太可能被根除。”换句话说,即使面对着小行星碰撞或者超新星爆炸的威胁,生命也有很大可能延续下去。

值得注意的是,3个天体物理学家研究的并不是人类的命运,在天体物理学家斯隆眼中,人类不过是一个脆弱的物种,极端的天气现象甚至政治军事冲突都有可能毁灭全人类。

相反,这3位天体物理学家关心的是有什么可以毁灭地球上全部生命,为了研究这个问题,他们关注的是地球上最坚强的动物——水熊虫。

 

水熊虫图片来源:Schokraie, PLOSONE

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水熊虫:宇宙生物钟的另类

水熊虫是缓步动物门生物的俗称,它的身体极其微小,有八条腿,最小的水熊虫体长只有50微米,生存在水中。别看它们缓慢的脚步,皱皱的嘴和圆滚滚的身体,水熊虫有着对于极端环境超强的抵抗力。

在西方文化中,水熊虫甚至是顽强抵抗的象征。

在极端环境下,它们可以排出自身全部的水分,进入到一种休眠状态。在这种状态下,它们不需要食物和水分。

它们可以在接近绝对零度(零下273摄氏度)的低温环境或者一百五十一摄氏度的高温环境中忍受几分钟而安然无恙。

除此之外,它们还能忍受海底的超大压强,杀死其他全部动物的辐射剂量或者极端有毒的环境。

至今为止,它们还是唯一已知的暴露在太空中还能生存的生物。

总而言之,你要想知道有什么天体物理事件能够毁灭地球上的全部生命,你需要知道有什么能够杀死水熊虫。

(非常讽刺的是,一个手指头就能杀死水熊虫。因为水熊虫对于物理伤害非常敏感,也就是说你很容易就能用手指碾碎它们。然而,在水熊虫生存的环境中,类似手指碾压这种物理伤害是非常少见的。)

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